‘Het decennium van natuurherstel is wereldwijd begonnen’

Ebbinge stelt leiders van vandaag en morgen de vragen die er echt toe doen. Deze keer Dennis Karpes, Founder/Creative Director van Justdiggit.

echte-vragen

Wat was je eerste baantje?
Ik hielp mee in de Haarlemse kapperszaak van mijn vader. Vegen, koffiezetten, haren wassen, krulspelden verwijderen. Mijn vader zei: dit kun je later overnemen. Maar hij dwong me nooit ergens toe, ik mocht het zelf gaan uitvogelen.

Hoe leg je aan een kind uit wat je doet?
Kort gezegd: papa is bezig om Afrika te vergroenen. Bij Justdiggit graven we met een simpele schep de aarde open. Dit doen we op plekken waar de grond gigadroog is, zodat regenwater weer ondergronds komt en planten weer gaan groeien. Het mooie is: water komt gratis en voor niks uit de hemel vallen, ook in Afrika. We doen grootschalige projecten in Kenia en Tanzania. We hebben tot nu toe 6,5 miljoen bomen gerehabiliteerd en 60.000 hectare gedegradeerde grond hersteld. Dit jaar starten we ook in Madagascar, Togo en Ethiopië.

Wat is jouw grote droom?
Dat Justdiggit een van de meest impactvolle bewegingen op deze aarde wordt. Ons logo, het schepje, moet net zo krachtig worden als de appel van Apple, de swoosh van Nike of de ster van Mercedes. Dat is mega ambitieus. Ik zeg dit al ruim tien jaar. Allerlei mensen denken: wie denk je dat je bent om zo groot te denken en dit überhaupt te zeggen? Dat had ik bij Dance4Life ook. Nu zie ik de komende tien jaar voor me en denk ik: het gaat aardig de goede kant op.

Waarom denk je dat het gaat lukken?
Dankzij ons super team, maar ook omdat dit decennium door de Verenigde Naties is uitgeroepen tot The UN Decade on Ecosystem Restoration. De hele wereld moet in de ban raken van natuurherstel. Dat ze dit gingen starten klonk ons natuurlijk als muziek in de oren. We gingen naar Genève en zeiden: tof dat je die decade hebt uitgeroepen, wij zijn deze al aan het bouwen. Nu helpen we de Verenigde Naties met hun communicatie over dit thema. Ze vragen ons omdat we zo goed weten te communiceren over nature based solutions. Kijk maar eens naar dit billboard in London met het logo van de VN en dat van Justdiggit.

Denken mensen bij jou, juist omdat je zo goed bent in communicatie, dat het vooral buitenkant is? Is dat weleens moeilijk voor je?
Ja. In het begin al helemaal, toen heb ik wel veel donkere krachten gevoeld. Je bent alleen met verpakking bezig en bakt er helemaal niks van, was een typische reactie. Ik zei: nee, we gaan juist heel erg naar buiten toe omdat de wereld moet weten dat het kan! Jarenlang stond ik op podia te vertellen hoe we moesten gaan restaureren. Maar mensen dachten: zo simpel kan het niet zijn. Ik moest echt verdedigen dat je wel op deze manier de natuur kan herstellen. Van het establishment kwam eerst kritiek, nu schouderklopjes en complimenten. Ik ben zo blij dat ik twintig jaar geleden besloot om voor een betere wereld te gaan, want impact maken geeft enorme voldoening.

Wat is het beste carrièreadvies dat je ooit hebt gekregen?
Ik heb enorm veel te danken aan Peter Delahay, een beroemde astroloog. Toen ik zijn gezicht zag had ik meteen een connectie. Er straalde een ondeugd van af, niet normaal. We spraken anderhalf uur met elkaar, hij wist niet meer dan mijn geboortedatum. ’Dennis, jij denkt niet, jij ziet,’ zei hij. We gingen diep in op mijn roeping. ’Jij moet alleen maar op podia gaan staan om te gaan vertellen waar het nou echt om gaat. En niks anders. Jouw enige taak op deze aardbol is het beeld omschrijven.’ Ik begrijp nu ook waarom ik niet geïnteresseerd ben in geld: volgens Delahay was ik in een vorig leven puissant vermogend.

Van welke misstap heb je veel geleerd?
Ik heb genoeg fouten gemaakt, maar die horen bij het leven. Ik had misschien due diligence moeten doen rondom Peter Westerveld, mijn voormalige partner bij Justdiggit. Dan had ik geweten dat hij een moeilijke man was die met iedereen ruzie kreeg. Maar mijn intuïtie zei: spring hier bovenop. Er was vervolgens heel veel gedoe met hem. Maar was dit echt een fout? Anders had Justdiggit niet bestaan.

Hoe kom je aan jouw indrukwekkende internationale netwerk?
Toen ik nog bezig was met Dance4Life nodigde de toenmalige CMO van Coca Cola, die ik eindeloos had gestalkt voor een samenwerking, me uit voor TED Afrika in Tanzania. Cola Cola was hier hoofdsponsor van. Ineens zat ik tussen Jane Goodall, Bono en de oprichters van Google. Aan het ontbijt ontmoette ik dames van het World Economic Forum, die me wel zagen zitten voor hun Young Global Leaders programma. Vijf jaar lang heb ik als Young Global Leader aan Davos-achtige bijeenkomsten over de hele wereld mogen meedoen. Ik zat als sociale ondernemer zonder een cent te makken tussen de miljardairs en andere inspirerende slimmeriken. Ik ben bijna twee meter lang, maar elke dag dat ik daar was voelde ik mezelf kleiner worden. Zo’n hoog intelligentieniveau! Maar ik dacht ook: fuck it, wat ik kan dat kan de rest hier niet.

Welke prijs heb je betaald voor je succes?
Drie jaar geleden belandde ik in het ziekenhuis met een hartprobleem. Ik maakte op dat moment moeilijke tijden door met Justdiggit, door een gevecht met een grote corporate en daardoor een hoop financiële stress. Denk nou niet dat je alleen maar pieken kunt hebben, dat bestaat gewoon niet. Ondanks een hobbelige moment ga je er wel komen. Hoe dieper het dal, hoe hoger het hoogtepunt. Ik heb af en aan best wel wind tegen gehad, maar dan moet je kunnen doorzetten. Ik voel sinds een jaar of drie de wind in de rug en dat is heel lekker. De wereld beseft meer dan ooit dat we onze natuur moeten herstellen. Onze economie is nu eenmaal afhankelijk van de gezondheid van onze ecologie.

Weet je al wat je volgende stap gaat zijn?
Ik wil graag de komende tien jaar met één been bij Justdiggit blijven. Mijn belangrijkste taak is in principe al volbracht. Ik ben nou eenmaal een movement builder die graag dingen vanuit het niets begint. Ik zie altijd kansen en behoeften. Mijn plan is om meer voor studenten te spreken, als praktijkvoorbeeld van wat allemaal wel niet kunt bereiken. Ik wil ze stimuleren om ook aan de slag gaan met transcendente meditatie, waar ik mijn hele leven lang al kracht uit put. Zodat jonge mensen ontdekken dat ze veel meer kunnen dan ze denken. En geïnspireerd raken om ook voor een betere wereld te gaan. Duizenden nieuwe Dennissen creëren, dat zou het ultieme doel zijn.